古生物学家重新审视了一块“画蛇添足”的古生物化石

蛇类是爬行动物进化史上最晚出现的一群,最早的蛇化石发现于中生代的白垩纪地层,距今有7000多万年。由于蛇和蜥蜴之间有密切的亲缘关系,古生物学界一直期待用“四脚蛇”的化石记录连接蜥蜴和早期蛇类的进化链。

University of Alberta生物科学系和地球与大气科学系的教授Michael Caldwell说:“人们早就知道蛇是四肢脊椎动物中一个品系的成员,经过特化过程,它们失去了四肢。因此人们预测在古蛇化石记录的某个位置,会有一个保有四条腿的祖先形态。"

于2015年发表的一篇论文中,一个研究小组报告称发现了被认为是第一个已知的四条腿蛇化石的例子,这种动物被他们称为Tetrapodophis amplectus。它的出现似乎填补了蜥蜴与蛇之间的进化空白。

Tetrapodophis amplectus栖息地复原图 | 图片来源:Julius Csotonyi

近期,University of Alberta的科学家和合作者表示,考古学界早年间发现的这条看起来像是“四条腿的蛇”的生物其实是一种长身的海洋蜥蜴。这个观点来自Caldwell领导的一项发表于Journal of Systematic Palaeontology的新研究,以前被认为符合这一要求的标本并不是拼图中缺少的那一块。

此项研究通过两个形态学数据集中实行了系统进化分析法,向过往研究的观点发起了挑战。

Michael Caldwell教授表示,有许多进化问题可以通过找到四条腿的蛇化石来回答,但前提是该化石是真实的。

研究团队的主要结论是,Tetrapodophis amplectus事实上不是一条蛇,而是被错误地分类了。相反,它在解剖学的所有方面都与在白垩纪时期的一组灭绝的海洋蜥蜴中观察到的一致,这些蜥蜴被称为“多角龙”。

"当含有该标本的岩石被劈开并被发现时,骨架和头骨最终出现在石板的两边,一个天然的模具在另一边保留了各自的形状。最初的研究只描述了头骨,而忽略了天然模具,它保留了几个特征,清楚地表明Tetrapodophis没有蛇的头骨。"@Michael Caldwell 教授

保存在主石板和其他部分上的Tetrapodophis amplectus头骨。A, 右侧面视图的照片

B, 右侧面视图的线图(注:头骨的大部分右侧缺失,可能是在分离化石部件和对应的石板时丢失的)

尽管Tetrapodophis可能不是古生物学家所推崇的有四条腿的蛇,但它仍然有很多东西可以教给我们,比如研究报告的共同作者Tiago Simões(曾是美国大学的博士生、哈佛大学的博士后研究员和巴西古生物学家)指出Tetrapodophis是迄今为止发现的最小的有鳞动物化石之一,尺寸与现存最小的有鳞类动物不相上下,这也是研究该化石的一项挑战。

同时,该研究的研究团队也表达进行此项研究的初衷:

我们之所以完成这项关于四足动物的研究,是因为四足动物的概念在科学和大众文献中不能被忽视。虽然Tetrapodophis的标本仍然陷入争议之中,但它在科学研究上并不应被搁置。因此,Tetrapodophis作为一个概念,不应该仅仅因为化石的出处陷入争议而继续被错误描述。事实上,如果最初的解释没有受到质疑,在没有挑战的情况下被接受为事实并上升为常识,那么科学将会受到威胁。@研究团队

关于期刊

Journal of Systematic Palaeontology发表与古系统学相关的系统发生学和系统学研究,包括古生物学、功能形态学和古生态学。

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